노벨상까지 받은 ‘면역 항암요법’ 원리가 뭘까?

의사가 설명하는 약물 이야기

서울부민병원 응급의료센터/박억숭 과장

면역세포와 암 치료 

과학자라면 누구나 한 번은 노벨상을 꿈꾼다. 면역 항암요법 개발자들이 실제 노벨상을 받은 바 있다. 

기타 항암요법
항암제는 암세포 DNA를 직접 공약하거나 세포 복제 필수 과정을 억제하는 등 다양한 기전으로 효과를 나타낸다. 최근 많은 연구를 통해 생체반응조절물질 그리고 면역 요법으로도 암을 치료하는 방법이 생기고 있다. 기존 항암제에 반응이 없던 환자를 상대로 ‘면역항암제’를 투여한 경우, 약 30% 환자에서 암이 사라지거나 줄어드는 효과를 내고 있다. 


생체반응조절물질 
‘생체반응조절물질’은 암세포를 없애기 위해 면역계를 자극하는 약물이다. 다른 항암제와 비교해서 독성이 덜하다. 인터페론(interferon)은 암세포 분화를 억제하고 대식세포와 T 림프구의 세포독성 활동을 강화한다. 인터류킨2(interleukin-2)도 면역 반응을 촉진하고 특히 세포독성 T 림프구 활동을 강화하게 된다. 단클론항체(monoclonal antibody)인 bevacizumab, cetuximab, rituximab 등은 한 개의 특정 암세포를 공격하게 된다.

면역 요법
2018년 노벨생리의학상은 ‘제임스 앨리슨(James P Allison)’ 미국 텍사스대 MD앤더슨암센터 면역학 박사와 ‘혼조 다스쿠(Tasuku Honjo)’ 일본 교토대 분자 면역학 명예교수가 받았다. 이들은 암세포가 면역세포를 어떻게 속여서 살아남는지 그 과정을 밝혔다.

면역세포(T세포)에는 암세포에 대한 면역기능을 활성화하는 ‘면역 관문 수용체(immune checkpoint receptor, CTLA-4, PD-1)라는 스위치가 존재한다. 암세포는 교묘하게 여기에 결합하는 단백질(PD-1 protein)을 만든다. 이 단백질이 T세포의 PD-1 수용체에 결합하면 T세포의 기능(암세포 제거)이 무력화된다. 면역 요법 항암제는 이런 교묘한 암세포의 작용을 막기 위해 사용된다. T세포 기능이 회복되면 암세포는 서서히 제거된다. 

실험에서 약물 시판까지는 상당한 시간(2~10년, 평균 5년 이상)이 필요하다. 또한, 면역 항암 요법은 항암치료의 첫 번째 선택(first choice)이 아니다. 하지만, 이렇게 꾸준히 연구하고 도전하다 보면 언젠가 더 많은 노벨상 결국, 암이 정복되는 날이 오지 않을까 생각해본다. 

* 본 칼럼의 내용은 헬스조선의 편집방향과 일치하지 않을 수도 있습니다.

의사가 설명하는 약물 이야기

의사가 약리학을 알기 쉽게 풀어서 설명한다.

서울부민병원 응급의료센터 /박억숭 과장
현, 서울부민병원 응급의료기관
고신대학교 의과대학 생리학교실 외래교수

고신대학교 의과대학 졸업
고신대학교 복음병원 흉부외과 전공의
분당서울대학교병원 흉부외과 폐, 식도 전임의
고신대학교 흉부외과 의학박사
국립부경대학교 경영학석사
테트라시그넘 이사
헬스온클라우드 대표이사

유튜브 “박억숭강의”

2014 “Samuel Dung Detective”, 좋은땅
2018 “해부학”, 수문사
2019 “생리학”, 수문사
2019 “병리학”, 수문사
2020 “약리학”, 수문사
2021 “해부생리학”, 수문사
2023 “병태생리학”, 수문사

2005 “친절한 의사상” 곽병원
2011 “이영균 학술상” 제14회 대한흉부심장혈관외과학회
2018, 2019 “최우수 강의상” 동원과학기술대학교
2022 “부산시장 표창장”
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